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16 万能ではない力

 夜を引き裂くような遠吠えが、不気味に森の中に響き渡った。

 いくつもの獣の足音と、息遣いが聞こえる。視線を走らせてみても、何も見えない。光の消えた空間は心細い。死の世界につながる扉の前に立っているような緊張感が全身に絡みつく。
 体を強張らせたまま、エイリーはセスの作った防御壁の中でじっと息を潜めた。

 息が詰まるような沈黙が続く。
 耳を澄まし、神経を張り巡らせる。
 目が暗闇に慣れ始めて、ぼんやりと周囲が認識できるようになったころ、草木をかき分けて、三頭の狼が現れた。長い舌を出して興奮したように息をしながら、獲物を捉えた喜びで濡れる瞳を輝かせる。

 エイリーは背中の弓矢に手を伸ばした。矢を番え、ゆっくりと弦を引き絞ろうとした。それを、セスの右手が制する。

「《セルチェ》」

 セスの魅惑的な声が木霊した。
 興奮したように唸り声を上げていた狼たちは、突然、糸が切れたように、パタンとその場に倒れて動かなくなってしまった。

「えっ!?」
「しぃ。眠らせただけだよ。起きたら困るから静かに」

 エイリーは両手で口をおおって、コクコクと細かくうなずく。

 一瞬で、狼三匹を眠らせるなんて。

 セスがいたら、この世の怖いものなんて何もないかのような万能さだ。あっという間に戻ってきた静寂に、エイリーは息を吐く。
 そしてふと、狼たちの毛に、枯れた枝が絡みついていることに気がついた。

「ねえ、セス。あれ」

 狼のほうを指差すと、セスも気づいたようで片眉を上げる。

「枯れ木か?」
「たぶん。まだ木が枯れる時期じゃないよね。どっちかって言うと生い茂る時期」

 エイリーは真上を見る。暗くてよく見えないけれど、空の光を隠してほどには葉っぱが頭上を覆っていた。

 セスが慎重に眠っている狼に近づく。狼の前に屈み、じっと枝を見つめると、顔を上げて真上を見た。

「エイリー」
「何かわかった?」
「こっち」

 手招きされて、エイリーはセスに近づく。隣に並んだとたんに、セスの手が伸びてきて、ひょいとエイリーを抱きかかえた。片腕に乗せられているような不安定さに、エイリーはギョッとしながら仰け反った。

「わっ、なに!? なになになに!?」

 ふわりと、地面が遠ざかった。違う、浮かんでいるのだ。エイリーを抱きかかえたセスが。

「そ、空、飛べるの!?」
「ちょっとだけなら」
「うそっ、何それ! お、落とさないでねっ」

 すぐに両腕をセスの首に回す。
 地面はどんどん離れていって、ついには木のてっぺんを越えて、満天の星の下に躍り出る。

「う、わ、すっごい……!」

 空との距離が近い。手を伸ばしたら届いてしまいそうだ。
 いつか、満天の星の中を飛びたいと思ったエイリーの夢が、思わぬところで叶ってしまった。

「セス! すごい、空!」

 片手をセスの首に回したまま、エイリーは右人差し指を宝石箱のような星空へと向けた。

「星はまた今度な。それよりエイリー、あっち」

 エイリーを抱きかかえたままのセスは、顎で森の奥を示す。
 エイリーは首だけを後ろに向けて、セスの示す方向を見た。そして、動揺をその瞳に走らせる。

「何、あれ……」
「あれが異変の正体だろうな」

 森の奥。きっと人が立ち入らない深いところ。動物たちの楽園であるだろう場所に生えている木々が、枯れてしまっていた。
 丸く切り取られたように、その場所だけが一面枯れ枝となっていた。葉がひとつもない。

「木が枯れちゃったから、動物たちは居場所を追われて人里に降りてきたのかな?」
「そうだろうな。それにしても一部だけ枯れるって、不気味だな」
「だね……。あそこだけ、お化けの棲家みたい」
「お化けねぇ。まあ、何かしら原因はあるだろう。行ってみてもいいか?」

 異変を調査しに来たのだから、行くしかないことはセスにもわかっているだろうに、エイリーに尋ねるセスの誠実さにエイリーは笑った。

「早く行ってパパッと解決しよう!」

 エイリーは森の奥を指差した。

 見渡すかぎり枯れ枝しかない空間に降り立ったエイリーとセスは、地面に草が一本もないことに驚いた。花も、草もない。干からびた蛇の抜け殻のような木があるだけだ。

「な、なんか、近くで見るともっと不気味だね」

 ぐねぐねと曲がった木の枝が、人の腕に見える。暗い森の中という現実が、そんな幻覚を見せているのだろうけれど。

「エイリー、前に見たという光の粒はないか?」
「あ、そ、そうだった。ちょっと待ってね」

 エイリーはぐるりと周囲を見渡す。見える範囲にはない。歩きながら光の粒子を探していく。
 降り立ったところからさらに奥に進んだ場所。丸く円状に枯れ木が手を広げている空間の、中心地。
 空から降りて来たように、細かい光の粒子がキラキラと輝いていた。

「あった」

 エイリーは、七色に煌めく光の粒の前で足を止める。隣にセスが立った。セスは四方八方へと視線を投げかけて、眉間を寄せる。

「悪い、どの辺りにある?」
「目の前だよ。セスにも見えない?」

 セスは顔を正面に向けて、じっと黙って前を見つめた。しばらくして、細く長い息を吐き出す。

「俺にも見えないな……。エイリー、右手見せて」
「え? うん」

 セスに右手を差し出す。セスは舐めるようにエイリーの右手の甲を見たあと、再び正面を向いた。

「前は触ったら消えたんだったか?」
「うん。触ってみる?」
「……、そうだな。体に異常とかもなかったんだよな?」
「うん」
「わかった。触れてみて」

 エイリーはうなずいて光の粒子に手を伸ばした。見惚れてしまうような光の輝き。空の星が転げ落ちて来てしまったみたいな美しさ。
 そっと、光に触れたと思った瞬間、たくさんの光の粒たちはエイリーの手の甲に吸い込まれるようにして消えてしまった。

「やっぱり、消えちゃった」

 エイリーは左隣にいるセスを見上げた。
 セスはエイリーの右手をそっととって、視線を走らせると、真顔になった。どうしたのかとエイリーも自分の手を見て、「あ」と声を漏らす。

「あざ、濃くなった?」

 エイリーの右手の甲にあった星型のあざが、濃く、はっきりとした黒に変わっていた。

「……濃く、なってるな。さっき見たから間違いない」
「なんでだろう。あの光、聖女と関係があるのかな?」

 エイリーは問いかけたつもりだったけれど、セスから返答はなかった。黙って、難しい顔をして宙を見ている。
 しばらくそっとしておこうと、エイリーは肩をすくめて周囲を見た。そして、すぐにセスの服の裾を軽く引く。

「セス」
「ん? どうした?」
「森、枯れたままだよ。やっぱりあの光は関係なかったのかな?」

 セスもぐるりと森を見回して、さっきよりも難しい顔をした。

「この森、何とかできない?」
「うーん……」

 考え込んでいるセスの横で、エイリーも考える。空を飛んだり、光を出すことができるのなら、森を元に戻すこともできるのではないかと、エイリーは思う。だけど、具体的に何をしたらいいのかわからない。木を伸ばすのか、成長を早めるのか。
 じっと地面を睨んでいると、ふと、持っていたカバンの端に、くるりと巻き付けられている白い花が目に入った。ここに来る前に、セスからもらった小さな花だ。エイリーは閃く。

「ねえ、セス。時を止めることができるなら、戻すこともできる?」

 セスはふとエイリーを見て、次に枯れ木を見て、首をひねった。

「……やったことないな。現象じゃなくて物体なら、できるか?」

 セスはそう言って枯れ木に歩み寄ると、一本の木に手を添えた。

「《セルチェ》」

 あの、不思議な音が小さく響く。
 ふわりと淡い光が木を包んで、吸い込まれるようにして消えていく。さっきまで死人の手のようだった木は、時間を巻き戻したみたいに、枝いっぱいに葉をつけた。

「わっ、すごい!」

 エイリーは感動して手を叩いた。セスに駆け寄って笑顔を向けるが、セスは肩で息をして額から流れる汗を拭っていた。

「セス? どうしたの?」
「これ、けっこうきついな……」
「だ、大丈夫? どうしたの?」
「ん……ちょっと力を使いすぎた」

 木に背を預け、ずるずると座り込んでしまったセスを見て、エイリーは息を飲む。

 不思議の力は万能ではないと、確かにセスは言っていた。
 使いすぎると疲れるとも。

 セスはここに来る前にも、たくさんの力を使っている。光を出したり、防御壁を張ったり、眠らせたり空を飛んだり。疲れているそぶりなんて全然なかったから、エイリーはセスが限界になるまで気づかなかった。

「ご、ごめんなさい、無理させて。大丈夫? どうしよう。何したらいい?」

 エイリーはセスの横にしゃがみ込んで、ポケットからハンカチを取り出すと、そっとセスの額から流れる汗を拭った。

「木は、また今度にしよう? 一旦、帰って──」

 そのとき、エイリーの言葉を遮って、夜の闇を搔き消すような遠吠えが響き渡った。

 そして、すぐ後ろから、地を蹴るような、足音も。

16 到着!アールス王国

 ここを出たら、数日後にはアールス王国?

 そんなこと、どう頑張っても不可能よ。だって、海を渡るのよ? 
 て、あれ……。
 そもそも、北の大地行きの船なんて出ていない。
 北の大地に好んで行く者など、この世にいないもの。

 それとも、エルクたちの船、とか?
 まあ、王族だし、それならありえると思うけれど、それでも数日後というのは無理だ。

 
「アメリア?」
 

 グルグルと考えていると、心配そうに眉を下げたエルクが、私の顔をのぞき込んできていた。

 って、近いっ……!
 私は驚いてのけぞった。びっくりした。鼻と鼻が触れそうなくらい近かった。この王子、ほんと能天気だ。

 
「そ、そんなにすぐに、北の大地に行けるものなの?」

「ここの近くの村に、移動持ちを待機させている」

「……移動持ち?」

 
 聞き返してから、気づく。
 まさか、瞬間移動ってこと?!

 
「一度訪れた場所なら、自由に行き来ができる」
 

 やっぱり、瞬間移動ね?
 自分の持っているスキルを把握しているのって、それだけでとんでもなく有利らしい。

 
「アメリアがいいのであれば、すぐにでもココを立ちたいのだが」
 

 まずい。計算が狂う。でも、瞬間移動なら、一瞬でアールス王国ってことよね。
 それなら、さほど危険はないのでは?

 
「わかった。でも、せめて10までは上げるわ」

「うむ、問題ない」
 

 レベル10というのは案外簡単で、たった一日でレベル10まで上げることができた。
 まあ、最初はレベル上がりやすいというのがRPGの常識よね。

 
 
 そしてついに、私は生まれ育った国を後にすることになる。

 あまり、感動とか、寂しさとかはなかった。
 それよりも、きっと、誰も見たことのない北の大地にある国に、興味を惹かれていたからだ。

 さようなら、私の故郷。
 今までお世話になりました。
 

 私は先に立って待っていたエルクたちの後を追った。

 
 そして、エルクの言う移動持ちがいるという村まで、歩くこと三日。
 なんとも寂れた村に到着した。
 

「ここに、いるの?」

「うむ。ああ、いた。あやつだ」
 

 エルクの示した先に、視線を向ける。
 そこには、エルクとはまた違った美を持つ男が、切り株に腰掛けてぼんやりしていた。
 漆黒の髪と、尖った耳が目を引く。

 って、尖った、耳!?

 私が立ち尽くしたまま男を凝視していると、私の横をエルクが駆けて行った。
 

「アルジュ!」
 

 アルジュと呼ばれた男は、顔を上げ、キョロキョロと辺りを見回す。

 
「こっちだ、アルジュ」

「あ、王子。お早いお帰りで」
 

 男はエルクを見た後に、その後ろにいる私とマルクを見た。

 
「マルクも、おかえり。で、それ? 目当てのニンゲン」
 

 なんとなく、人間の響きが嫌な感じに聞こえたのは、気のせいだと思いたい。

 私は歩みを進め、黒髪の男アルジュの前に立つと、丁寧に膝を追った。

 
「アメリア・ド・ファーレストと申します」

「ふーん」
 

 ふーんって、それだけ?! 別にいいけどね!?
 そっちが無礼ならこっちも無礼に見るわ。

 改めてアルジュを見る。尖った耳に、瞳が……赤?
 赤い瞳の人なんて初めて見た。
 エルクは妖精のような容姿だけれど、こっちはさながら魔王ね。
 黒い髪に赤い瞳。しかも目は切れ長で鋭い印象だし、端正な顔立ちだけれども、とっつきにくそうな雰囲気。

 
「ま、挨拶なんていいでしょ。どうせ、すぐ会わなくなるんだし」
 

 いちいち癇に障る人ね。いいけどねっ!?

 
「うむ、早速帰還しよう」

「はいはい、手間賃、弾んでよ」

「わかっている」

 
 エルクはうなずくと、私に手を差し出して来た。

 
「……なんでしょう」

「移動は体が触れていないとできない」
 

 そういうことね。
 私は差し出されたエルクの手を掴んだ。もう片方の手はマルクと繋ぐ。

 丸い円になって――

 
「いくよ」
 

 そんな声が聞こえた、と思ったら、もう景色が変わっていた。

 アールス王国、王宮内、だろう。
 目印なのか、巨大な魔法陣のようなものの上に、私たちはいた。

 
「す、ごい……」

「着いたぞ、アメリア。ここが、アールス王国だ」

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